Dat ik twee jaar geleden besloot om mijn jaarlijkse winterzonreis te beginnen in Sri Lanka, was vooral gebaseerd op de mooie plaatjes op Google Images (ja is echt zo), goede verhalen over het eten, en het feit dat ik zelf nog maar weinig mensen kende die er geweest waren. Toen ik eenmaal een ticket met redelijke prijs had gevonden kon de grote voorpret beginnen, en dat deed ik zoals ik altijd doe: door een Lonely Planet aan te schaffen. Op één van de laatste pagina’s stond het kopje ‘female traveller’, met daarin in een gitzwart beeld van wat me te wachten stond. In het kort: als vrouw alleen naar Sri Lanka gaan werd vooral getypeerd als een zeldzaam slecht idee, maar hoe dat in de praktijk uitpakte kun je hier uitgebreid over lezen.

Spoiler: er was niets aan de hand en Sri Lanka was geweldig. Behalve de Lonely Planet waren ook vrienden en kennissen huiverig voor mijn bezoek aan het land, wat geheel nergens op slaat. Sri Lanka ís namelijk niet zo onveilig als je denkt, op de Global Peace Index staat het zelfs hoger dan de Verenigde Staten. Sri Lanka op plek 97, US op plek 103. Thailand staat op 125, terwijl imago-wise dat land veel veiliger voelt, en het ook als bestemming veel populairder is. Maar goed, daar hoor je niemand dan weer over.

Hoe dan ook, stel je hebt een reis in het vooruitzicht naar een ‘onveilig’ land. Dan bedoel ik trouwens niet de écht onveilige landen (landen met een negatief reisadvies), maar vooral de landen met een negatief imago, zoals Sri Lanka, Filipijnen, Brazilië, en vrijwel alles in Zuid-Amerika (ook al zitten daar ook zat wel echt onveilige landen maar je begrijpt wat ik bedoel TOCH). Wat dan?

Tip 1 – Doe je huiswerk

In het zuiden van de Filipijnen is het hartstikke onveilig voor Westere toeristen, ga daar dan ook niet heen. Maar andere gebieden in de Filipijnen is er niets aan de hand en kun je zorgeloos rondreizen. In Sri Lanka is het noorden minder goed begaanbaar voor toeristen, zeker voor een vrouw alleen, dus daar ben ik dan ook niet geweest. Lees je een beetje in over wáár het precies onveilig is en plan je reis dan om die plekken heen.

Tip 2 – Draag de juiste kleding

Vooral: draag geen overduidelijke dure spullen. Merkkleding, dure tassen, fonkelende juwelen, laat het thuis. Je trekt onnodige aandacht en je laat te duidelijk zien dat je goed in de slappe was zit. Niet doen.

Tip 3 – Overweeg een trouwring

Mijn feministische hart wordt witheet van woede dat een trouwring vaak een effectief middel is om ongewenste mannelijke aandacht af te weren. Voor sommige mannen maakt het blijkbaar meer indruk als ze zien dat jij al van een andere man ‘bent’, dan wanneer jij als vrouw zegt dat je niets van hem moet weten. Hoe WALGELIJK is dat. Afijn, het kán helpen, en ik ken vrouwen die zich er veiliger door hebben gevoeld, dus tja.

Tip 4 – Lieg en bedrieg

Zeker als vrouw alleen moet je extra opletten, hoe tragisch dat ook is. Toen ik in Sri Lanka was vertelde ik altijd aan mensen die vroegen of ik echt helemaal alleen was, dat mijn vriendje ziek was. Tientallen tuktuk-drivers vertelde ik over mijn boyfriend die sick in the hotelroom is, en zo heb ik wekenlang een imaginair doodziek vriendje mee op reis gehad. En als je op straat aan iemand vraagt waar dit of dat hotel/restaurant/museum/waddanook is, zeg dan dat je daar vrienden ontmoet. “Hello can you help me, I’m meeting with friends at XXX, do you know where it is?” Zo ben je al iets minder prooi voor kwaadwilligen.

Tip 5 – Gebruik je gezond verstand

Zeker als je in Nederland ook al in een grote stad woont heb je van nature al een vrij goed gevoel voor veilig en onveilig. Door rood oversteken bij een tering druk kruispunt terwijl je op je telefoon kijkt en je rugzak open staat? Niet veilig. Als je thuis ook niet in je eentje door een achterbuurt zou fietsen om 03:00 ’s nachts, of door een stikdonker park, waarom zou je dat dan in het buitenland wel doen? Ga daar waar de mensen gaan, let in het donker extra goed op, hou je tas in het oog, en wapper niet opzichtig met cash geld, je iPhone of camera.

Tip 6 – Laat je niet gek maken

De belangrijkste. Als ik had geluisterd naar de Lonely Planet was ik misschien wel nooit naar Sri Lanka gegaan. Mensen vinden het fijn om te zeggen ‘doe voorzichtig!’ want dat lijkt aardig, maar het enige wat het doet is je bang maken. Angst is een slechte raadgever, beter luister je naar je intuitie en je onderbuik: voelt het niet goed? Dan ook niet doen. Maar als het wel goed voelt, dan ook gewoon blijven waar je bent. Er is een fine line tussen spannend en eng, je kunt zelf het beste inschatten waar die grens ligt. En zoals reisjournalist Iris Hannema ooit tegen me zei: “draag altijd schoenen waarop je kunt wegrennen.”